BTS verovert de wereld met catchy melodieën, strakke choreografie en vlekkeloze producties. De Zuid-Koreaanse K-popgroep heeft inmiddels miljoenen fans, vult met gemak stadions wereldwijd en zal aanstaande zaterdag een (ongetwijfeld) onvergetelijke show in ons eigen kikkerlandje geven.

Hun muziek mag dan heel vrolijk en perfect klinken, maar wist je ook dat er vaak een heel serieuze boodschap in zit? En dat deze zo relevant wordt gevonden dat ze er laatst zelfs over hebben gesproken tijdens een vergadering van de Verenigde Naties?

Benieuwd naar wat BTS te zeggen heeft? Wij selecteerden (én vertaalden) de belangrijkste boodschappen in hun lyrics. Laat de voorpret voor hun optreden aanstaande zaterdag in de Ziggo Dome beginnen!

Uhm.. K-wat?

Voor iedereen die tot het lezen van deze inleiding nog geen idee had dat K-pop een afkorting is voor ‘Korean Pop’, leg ik in Een introductie in K-pop uit hoe dit bijzondere fenomeen ontstaan is en wat het inhoudt.

Als je liever direct verder gaat met de voorbereiding op de show van BTS, zet ik de belangrijkste kenmerken van K-pop (heel kort) op een rij:

  • Hoe is K-pop ontstaan? In 1996 zag de Zuid-Koreaanse zakenman Lee Soo Man een gat in de markt; hij ging Zuid-Koreaanse muziek ontwikkelen als exportproduct. Hij richtte een entertainmentbedrijf op, waarna snel twee concurrerende bedrijven volgden.
  • Hoe ontstaat een K-popgroep? De ‘grote 3’ ontwikkelden een succesformule waarmee ze op bijna fabrieksmatige wijze boy- en girlgroups samenstellen. Al op jonge leeftijd worden talenten geselecteerd, ondergaan ze een jarenlange intensieve training en als ze goed genoeg zijn worden ze klaargestoomd voor een leven als idool;
  • Wat is typisch K-pop? Het toverwoord in K-pop is perfectie; de muziek, videoclips, optredens en imago’s van de idolen zijn extreem gepolijst. De K-popgroepen verkopen een droom;
  • Hoe klinkt K-pop? Vaak worden verschillende genres in één liedje gecombineerd. De K-popliedjes hebben één ding gemeen; het zijn allemaal ‘earworms’ (super aanstekelijke liedjes die je niet meer uit je hoofd krijgt als je ze één keer hebt gehoord);
  • Sinds wanneer verover K-pop de wereld? Sinds PSY met Gangnam Style in 2012 een wereldhit scoorde, wint K-pop internationaal aan terrein. Sinds 2017 krijgen groepen als BTS echt voet aan de grond in de Verenigde Staten en worden ze ook in Europa steeds populairder.
  • Wat zijn de populairste K-popgroepen? BTS behoort samen met EXO en BlackPink tot de allergrootste K-popgroepen.

Dit is BTS

De ‘idoolgroep’ BTS werd in 2013 opgericht en bestaat uit Kim Nam-joon (RM), Kim Seok-jin (Jin), Min Yoon-gi (Suga), Jung Ho-seok (J-hope), Park Ji-min (Jimin), Kim Tae-hyung (V) en Jeon Jeong-guk (Jungkook).

De naam BTS wordt op verschillende manieren uitgelegd. Het staat voor Bangtan Boys, Bullet Proof Boy Scouts en recentelijk hebben ze er de betekenis Beyond The Scene aan toegevoegd. Volgens de Wiki Fandom pagina is het concept achter BTS dat de boys de stereotypen, kritiek en verwachtingen die als kogels op jongeren worden afgevuurd, tegenhouden. Hun doel is om de waarden en idealen van de jongeren anno nu te beschermen.

BTS is niet ontwikkeld door 1 van de grote 3 entertainment bedrijven, maar valt onder independent label BigHit. Hierdoor hadden ze heel lang een underdog positie en moest de 7-koppige boyband heel hard vechten voor hun succes. De muzikale roots liggen in hiphop, maar in de loop der jaren is sound van BTS meer ‘poppy’ en mainstream geworden.

In Zuid-Korea en Japan werd BTS al redelijk populair met hun eerste ‘school trilogie’ bestaande uit 3 albums, 2 Cool 4 SkoolO!RUL8,2? en Skool Love Affair. Het grote internationale succes begon in 2016, toen ze het album Wings uitbrachten.

Met Wings braken ze alle K-pop records in de Amerikaanse hitlijst Billboard 200. Een jaar later overtroffen ze zichzelf toen ze Love Yourself: Her uitbrachten. Dit album behaalde een 7e positie in de Amerikaanse hitlijst en werd met 1,4 miljoen fysieke exemplaren het bestverkopende K-pop album wereldwijd.

Een fan-ARMY

BTS telt miljoenen extreem toegewijde fans wereldwijd en deze worden ARMY ‘Adorable Representative MCs for Youth’ genoemd. De boyband heeft 55,5 miljoen volgers op Instagram, Facebook, Twitter en Youtube en dit aantal groeit elke dag.

De online fanbase is niet alleen groot in aantal, maar ook ontzettend actief. Op een tweet van de boys volgen gemiddeld 252.200 retweets, waarbij ze het voormalige Guinness record van 98.000 retweets en likes per geplaatste post met gemak voorbijstreven (hiermee overtreffen ze niemand minder dan Amerikaanse president Donald Trump).

De online Army is strak georganiseerd en wordt regelmatig ingezet om nieuws over de groep de verspreiden en of hen te helpen om hoog in de hitlijsten te komen. Zo coördineerde de online Army bijvoorbeeld een campagne om ervoor te zorgen dat BTS de Top Social Artist Award ontving tijdens de Billboard Music Awards in 2017 én 2018.

Deze grote social media betrokkenheid is waarschijnlijk één van de redenen van hun wereldwijde succes, maar het feit dat BTS nog populairder is dan hun K-pop concurrenten, heeft waarschijnlijk een artistieke reden.

Artistieke vrijheid

BTS is een echt ‘K-pop-product’ in de zin dat de groep ontstaan is vanuit een duidelijk concept. Ook hebben de jongens net als andere K-popsterren een strenge training doorlopen. Maar er is één groot verschil ten opzichte van hun concurrenten: BTS heeft (meer) artistieke vrijheid.

Waar de muziek van andere K-popgroepen vaak door internationale producers geschreven wordt, nemen de Bangtan Boys veel van hun eigen lyrics voor hun rekening. Ook hebben ze inspraak in de choreografie.

Mythische werelden met een missie

BTS zingt dan ook niet als de meeste K-popgroepen over liefde, vriendschap en feesten, maar in hun muziek hoor je maatschappelijk relevante onderwerpen terug.

RM (afkorting voor ‘Rap Monster’ en leider van de groep) zegt in een interview met Rolling Stone dat hij zich laat inspireren door boeken als Demian van Hermann Hesse en schrijvers/filosofen als Camus en Murkami. Met hun lyrics en video’s bouwen ze mythische werelden rondom bepaalde onderwerpen. Hij zegt hierover:

“We try to make our own BTS context, maybe it’s risky to bring some inspiration from novels from so long ago, but I think it paid off more. It comes through like a gift box for our fans. That’s something you can’t find easily from American artists.”

Op deze manier kunnen ze open zijn over onderwerpen die in hun eigen leven en de Zuid-Koreaanse maatschappij spelen. Ze behandelen thema’s als mentale gezondheid, LGBTQ-rechten en vrouwenemancipatie. Ook promoten ze iets dat in het Westen misschien heel normaal is, maar in Korea nog wat grondwerk nodig heeft: persoonlijke onafhankelijkheid. RM zegt hierover:

“Especially in Korea, there are all these standards: Get married, go to a nice university.”

Ze verpakken deze boodschappen in lyrics die een grote mate van empathie, eerlijkheid en onafhankelijkheid bevatten. En juist dat is hetgeen dat BTS zo geliefd maakt onder hun fans.

Dit zijn de 5 liedjes van BTS met een wel heel bijzondere boodschap.

5. Go Go (고민보다 Go) – BTS (Love Yourself: Her, 2017)

In november 2017 startte BTS hun ‘Love Yourself’-campagne. Ze hadden hiermee als doel aandacht te genereren voor geweld tegen kinderen en tieners over de hele wereld. In september 2018 werden ze uitgenodigd om hierover te vertellen tijdens een vergadering van de Verenigde Naties. RM houdt een bijzondere speech met als belangrijkste boodschap: “true love begins with first loving myself”.

Van het Love Yourself: Her-album komt de nummer 5 in dit lijstje: Go Go. Dit vrolijk klinkende liedje doet misschien verwachten dat het een positieve boodschap over een luxe lifestyle heeft. Wat blijkt als je goed naar de lyrics luistert? Een extravagant leven wordt inderdaad besproken, maar niet op een positieve manier!

Go Go is een parodie waarmee de jongens kritiek geven op het verkwisten van geld aan feesten en overdadige luxe.

Worked hard to get my pay
Gonna spend it all on my stomach

Pinching pennies to spend it all on wasting it

(…)

Dollar dollar
Squandering it all in one day
Run, run, man I spend it like some party

(…)

Yolo yolo yolo yo
Where my money yah
Squandering fun, squandering fun, squandering fun
Go Go – BTS

Tijdens de persconferentie ter promotie van het album Love Yourself: Her zegt groepslid Suga het volgende over het idee achter Go Go:

“The current generation uses phrases like YOLO and having fun squandering money, but I don’t think people think about why they use such terms so much even while using the terms. It isn’t a BTS album if there isn’t a track criticizing society”.

Had jij gedacht dat dit liedje zo’n doordenkertje was?

4. 21st Century Girl (21세기 소녀) – BTS (Wings, 2016)

In liedjes als Just One Day en Serendipity laten de boys de harten van vele ARMY-meisjes smelten door romantische lyrics, maar ook proberen ze op een meer onconventionele manier indruk te maken op hun (grotendeels vrouwelijke) fanbase. Ze promoten empowerment van vrouwen.

RM heeft meegeschreven aan de lyrics van 21st Century Girl en vertelt hierin een duidelijke boodschap:

You worth it you perfect
Deserve it just work it
You look elegant, elegant also you’re pretty, pretty
You shine, shine. You’re the truth and the reason

If anyone keeps insulting you (insulting you)
Tell em you’re my lady
, go tell them (tell them)
Whatever other people say, whatever this world tells you
You’re the best to me just the way you are

Don’t ever be scared
Whatever people say, you’re okay (Alright)
You are strong
You say yes or no yes or no

(…)

Tell them that you’re strong
Tell them you’re enough
21st Century Girl – BTS

Dit maakt 21 Century Girl misschien wel een van de meest feministische liedjes in K-pop.

3. Am I Wrong – BTS (Wings, 2016)

In 2014 vond in Zuid-Korea de ramp met de Sewol Ferry plaats. Het passagierschip zonk en joeg daarmee bijna 300 scholieren de dood in.

Terwijl de ouders van de omgekomen leerlingen in hongerstaking waren om meer duidelijkheid over de aanleiding van de ramp te eisen, bagatelliseerde de conservatieve aanhang van de toen zittende president Park Geun-Hye de gebeurtenis door te zeggen dat het tijd was om de ramp achter zich te laten.

BTS steunde de oppositie door $100.000 aan de families van de slachtoffers te doneren en ze brachten later Am I Wrong uit, dat hierop geïnspireerd lijkt te zijn.

The world’s goin’ crazy
How about you how bout ya
You think it is okay
I don’t think it’s that okay
Have ears but don’t listen
Have eyes but don’t see

Fish live in all our hearts
Its name is selfish selfish

In de volgende zinnen wordt de onverschillige houding van de politiek fel bekritiseerd:

If what you see on the news is nothing to you
If that comment is nothing to you
If that hatred is nothing to you
You’re not normal, you’re abnormal

In het algemeen blijken de boys moeite te hebben met de op dat moment heersende bestuurders. Een paar maanden voordat Am I Wrong uitkwam, werd een ambtenaar van het Zuid Koreaanse Ministerie van Onderwijs ontslagen na een behoorlijk controversiële uitspraak. Hij was ervan overtuigd dat mensen niet gelijkwaardig geboren worden en stelde een kaste-systeem voor. 99% van de bevolking zou in dit systeem worden behandeld als honden en varkens.

Hierop reageert BTS alsvolgt in de lyrics:

We’re all dogs, pigs, become dogs because we’re angry
Am I Wrong – BTS

Duidelijke taal!

2. Not Today – BTS (You Never Walk Alone, 2017)

Met Not Today geeft BTS een ode aan de underdogs. Aangezien de oorsprong van de groep ligt in het kleine entertainment bedrijf BigHit en ze heel hard moesten vechten om aan de top te komen, lijkt dit geïnspireerd te zijn op eigen ervaringen:

All the underdogs in the world
A day may come when we lose
But it is not today
Today we fight!
 

(…)

Yeah, we are extra
But still part of this world
(part of this world)
Extra plus ordinary
That’s not even that special (that special)

Today we’ll never die
The light will pierce through the darkness
You want a new world too
Oh baby yes I want it
 

If you can’t fly, run
Today we will survive
If you can’t run, walk

Today we will survive
If you can’t walk, crawl

Even if you have to crawl, gear up
Not Today – BTS

Ook wordt Not Today vaak in verband gebracht met de emancipatie van LGBTQ, een behoorlijk gevoelig onderwerp in Zuid-Korea. Het is niet gezegd dat de hit met deze intentie geschreven is, maar BTS heeft de homo rechten wel altijd openlijk gesteund.

RM sprak in een tweet in 2013 al zijn waardering uit over het liedje Same Love van Macklemore & Ryan Lewis:

“This is a song about homosexuality. The song is twice as good when I listen to the lyrics.” 

Toen hij er begin dit jaar door Billboard naar gevraagd werd, draaide hij er wat omheen:

“It’s hard to find the right words. To reverse the words: Saying ‘same love’ is saying ‘love is the same.’ I just really liked that song. That’s about all I have to say.” 

Maar Suga was heel duidelijk: “There’s nothing wrong. Everyone is equal.”

Het is zeldzaam dat homo rechten in K-pop worden omarmd, het zou mij niks verbazen als BTS hiermee een goede stap zet voor de LGBTQ-emancipatie in Zuid-Korea en misschien ook wel ver daarbuiten.

1. The Last (마지막) – Agust D (Agust D, 2016)

Het meest dappere liedje uit dit rijtje is een soloproject van Suga. In 2016 bracht hij onder het pseudoniem Agust D het liedje The Last uit.

In tegenstelling tot de meeste vrolijke, gepolijste K-pop liedjes die perfectie uitdragen, is The Last een rauw en goudeerlijk rapliedje over een donker onderwerp. Suga lijdt van tijd tot tijd aan depressies en OCD (een dwangstoornis) en dat maakt zijn leven als K-pop idool alles behalve de zo veelvuldig gepromote droom.

On the other side of the famous idol rapper
Stands my weak self, it’s quite dangerous

Depression, OCD, they keep coming back again from time to time
Hell no perhaps that might be my true self
Damn huh feeling estranged in reality
The conflict with ideal, my head hurts
Around the age of 18, socio-phobia developed in me
Right, that was when my mind was gradually polluted

In Zuid-Korea komt zelfmoord veel voor en ligt er een enorm stigma op mentale gezondheidszorg. Dit weerhoudt vele slachtoffers ervan hulp te zoeken, maar gelukkig heeft Suga dit wel gedaan, al was het niet gemakkelijk:

On the first visit to psychiatric ward, my parents came up with me
We listened to the consultation together, my parents said they don’t truly understand me
I don’t understand myself well either, then who would understand?
Friend? Or you? Nobody knows me well

Volgens deze lyrics deed het hem worstelen met zijn identiteit:

I’ve denied my nature many times
My address is idol and I won’t deny
The anguish that dug into my mind countless times
There’s no answer at the end of wandering

Maar nu laat hij zijn fans zien dat het overwinnen van zijn angst hem juist iets heel waardevols heeft gebracht:

My pride which I thought I had given away has turned into self-respect
My fans, keep your head high with pride because who can do it like me uh
The Last – Agust D

Hopelijk spoort dit zijn fans ook aan om hulp te zoeken wanneer zij dat nodig hebben.

One of a kind

BTS is niet alleen ‘one of a kind’ dankzij hun catchy hits, vlekkeloze performance of duidelijke boodschappen. Het feit dat ze hiermee miljoenen jongeren wereldwijd weten te mobiliseren en met elkaar verbinden, is echt uniek.

De Zuid-Koreaanse president Moon Jae In beschrijft hetgeen BTS bijzonder maakt wat mij betreft spot on in een felicitatie op Twitter wanneer ze de eerste positie in de Amerikaanse albumcharts hebben bereikt:

‘Young people all over the world are comforted and find courage because of BTS’ songs and dancing, dreams and passion. (…)‘BTS puts their sincerity into their outstanding dancing and singing. They have a magical ability to turn sadness into hope, and difference into similarity. Each of the seven members put who they are and how they live into their music, and they are overcoming location and language, and culture and institutions.

Verder lezen

Ben je nu toch wel benieuwd geworden naar meer informatie over het fenomeen K-pop? Lees dan Een introductie in K-pop. Of wil je je Fan Chant-skills verbeteren voor zaterdag? Check dan deze Fan Chant Tutorial die ik voor Ticketmaster heb geschreven.

Ben jij er zaterdag bij in de Ziggo Dome? Veel plezier!


– Go Go (고민보다 Go) is written by Pdogg, “Hitman” Bang, Supreme Boi. BigHit Entertainment, 2017.
– 21st Century Girl (21세기 소녀) is written by Pdogg, “Hitman” Bang, RM, Supreme Boi. BigHit Entertainment, 2016.
– Am I Wrong is written by Sam Klempner, James Reynolds, Josh Wilkinson, RM, Supreme Boi, Gaeko, Pdogg, ADORA. BigHit Entertainment, 2016.
– Not Today is written by Pdogg, Bang Sihyuk, Rap Monster, Supreme Boi, June. BigHit Entertainment, 2017.
– The Last (마지막) is written by Agust D. BigHit Entertainment, 2016.
📸: FESTA