Ze was één van de grootste artiesten van de 80s en 90s. Ze wist niet alleen mensen te verenigen, maar werd ook uitgejoeld door de zwarte gemeenschap. Tijdens de Superbowl in 1991 liet ze zo’n verpletterende indruk achter, dat het effect ervan nu nóg voelbaar is. En welke artiest kan nou zeggen dat haar muziek iemand de gevangenis in dreef? Whitney Houston!

Maar haar super succesvolle carrière had ook een keerzijde. Om te ontsnappen aan alle druk zocht de Amerikaanse superster een uitvlucht in drugs. Uiteindelijk werd haar levensstijl haar fataal.

Vrijdag en zondag staat Glennis Grace in een stijf uitverkochte AFAS Live met een tribute aan haar idool, inspiratiebron en grootste voorbeeld. Een goed excuus om eens in het enorme repertoire van het pop-icoon te duiken en ons af te vragen; waar gaan de grootste hits van Whitney Houston eigenlijk over?

Muzikale roots

Whitney Houston werd in 1963 geboren in Newark, New Jersey en overleed in 2012 op 48-jarige leeftijd in Los Angeles. Whitney was de dochter van zangeres Cissy Houston en het nichtje van Dionne Warwick. Muziek werd haar met de paplepel ingegoten door haar muzikale familie en écht goed zingen leerde ze in de kerk. In 1983 werd ze ontdekt door producer Clive Davis in een New Yorkse nachtclub. Hij bood haar meteen een platencontract aan.

Het succes

Whitney scoorde scoorde tientallen wereldhits, verkocht in totaal 200 miljoen albums, singles en video’s en won tientallen prijzen (waaronder 6 Grammy’s). Hiermee werd ze één van de grootste artiesten van de jaren ‘80 en ‘90. Het ultieme hoogtepunt van haar carrière was haar hoofdrol in de kaskraker The Bodyguard in 1992 en de soundtrack die ze daarbij verzorgde. I Will Always Love You werd haar grootste hit en de bestverkochte single van een vrouwelijke artiest ooit.

De dieptepunten

Maar haar leven kende ook dieptepunten. In de documentaire Whitney (2018) vertellen haar dierbaren dat ze in haar jeugd seksueel werd misbruikt. Hier is verder weinig over bekend, maar in de docu wordt gesuggereerd dat dit grote invloed op haar heeft gehad.

Met haar grote liefde R&B-bad boy Bobby Brown beleefde ze in eerste instantie gouden tijden. Samen krijgen ze in 1993 hun dochter Bobbi Christina. Maar dan gaan er verhalen over excessief drugsgebruik en mishandeling. In 2007 tekent het koppel de scheidingspapieren.

Nadat Whitney jarenlang kostwinnaar is geweest voor zo’n beetje haar hele familie, klaagt haar bloedeigen vader haar in 2002 aan voor 100 miljoen dollar. Hier zou ze nooit meer overheen zijn gekomen.

Noodlot

Na 2000 ging het bergafwaarts met haar carrière, met name als gevolg van haar drank- en drugsgebruik. Het verhaal van de superster eindigt tragisch, als ze in een hotel in Beverly Hills bewusteloos wordt aangetroffen in een badkuip. Waarschijnlijk heeft een combinatie van een hartprobleem en drugsgebruik ervoor gezorgd dat ze een hartaanval kreeg en doordat ze op dat moment in bad zat, stierf ze aan de verdrinkingsdood.

Haar dochter wachtte ongeveer hetzelfde noodlot: ook zij werd in 2015 buiten bewustzijn in bad gevonden. Nadat ze half jaar in coma lag, overleed ook zij.

Whitney’s Top 5

Whitney scoorde hit na hit met liedjes als How Will I Know, I’m Every Woman, Exhale – Shoop Shoop, When You Believe (met Mariah Carey) en My Love Is Your Love. Maar voor dit lijstje heb ik toch voor vijf andere liedjes gekozen. De liedjes die uitgelicht worden, speelden een sleutelrol in haar carrière, dragen een bijzonder verhaal met zich mee of gaven Whitney grote maatschappelijke invloed.

Opvallend is dat ze geen enkele van deze liedjes zelf heeft geschreven. Ik durf er dan ook niet vanuit te gaan dat ze autobiografisch zijn en iets over Whitney’s persoonlijkheid vertellen. Toch zeggen ze iets over haar bijzondere leven en ik heb ik het idee dat je haar hiermee wat beter kunt leren kennen.

5. Saving All My Love for You (Whitney Houston, 1985)

Laten we beginnen bij het begin. Whitney beleefde haar grote doorbraak met You Give Good Love, maar haar eerste officiële erkenning kreeg ze in de vorm van een Grammy voor Saving All My Love for You. In 1985 was ze de beste in de categorie Best Pop Vocal Performance.

In deze ballad zingt Whitney over de sterke liefde voor haar geliefde, ondanks dat ze niet samen (kunnen) zijn:

It’s not very easy living all alone
My friends try and tell me find a man of my own
But each time I try, I just break down and cry
‘Cause I’d rather be home feeling blue
So I’m saving all my love for you

Whitney bewaart haar liefde voor haar lover en later blijkt dat dit het gewenste effect heeft:

I’ve got to get ready
Just a few minutes more
Gonna get that old feeling
When you walk through that door
‘Cause tonight is the night for a feeling alright
We’ll be making love the whole night through
So I’m saving all my love

Yes, I’m saving all my love
Yes, I’m saving all my love for you
Saving All My Love for You – Whitney Houston

Saving All My Love for You werd Whitney’s eerste nummer 1 hit in de Verenigde Staten en ze verkocht er wereldwijd 3 miljoen singles van.

4. I Wanna Dance With Somebody (Who Loves Me) – (Whitney, 1987)

In 1987 verschijnt Houstons tweede studioalbum, simpelweg genaamd Whitney. Het dansbare I Wanna Dance With Somebody (Who Loves Me) is de eerste single. Als je naar de lyrics luistert, zou je kunnen denken dat Whitney zin heeft in een verhit avondje op de dansvloer:

I want to dance
Clocks strikes upon the hour
And the sun begins to fade
Still enough time to figure out
How to chase my blues away
I’ve done alright up ‘til now
It’s the light of day that shows me how
And when the night falls
Loneliness calls

Oh! I want to dance with somebody
I want to feel the heat with somebody
Yeah! I want to dance with somebody
With somebody who loves me
I Wanna Dance With Somebody (Who Loves Me) – Whitney Houston

Maar de gedachte achter het liedje gaat dieper. I Wanna Dance With Somebody werd geschreven door George Merrill en Shannon Rubicam en de laatstgenoemde beschreef het idee achter het liedje in het boek One Moment In Time: Whitney Houston van Richard Seal als volgt:

“I pictured somebody single wishing that they could find that special person for themselves. It wasn’t, ‘I wanna go down the disco and dance,’ really. It was, ‘I wanna do that dance of life with somebody.‘”

Ondanks dat het liedje door critici werd beschouwd als een weinig spannend vervolg op het eerdere succesnummer How Will I Know, werd het haar grootste hit tot dan toe. Het werd nummer 1 in 13 landen en ze kreeg er een Grammy voor Best Pop Vocal Performance voor.

3. I’m Your Baby Tonight (I’m Your Baby Tonight , 1990)

Naast het enorme (commerciële) succes, leverden de eerste twee albums Whitney ook veel kritiek op. Haar uptempo hitjes zouden enkel de uitkomst van een formule zijn en ze zou haar succes te danken hebben aan de marketingmachine van platenbaas Clive Davis.

Deze kritiek bereikte een hoogtepunt tijdens de uitreiking van de Soul Train Awards in 1988 én 1989. Toen Whitney’s naam verscheen als genomineerde voor respectievelijk de Best Music Video en Best R&B Urban Contemporary Single by a Female Award, werd ze uitgejoeld.

Dit boe-geroep zou representatief zijn voor het ongenoegen van de Afro-Amerikaanse community over Whitney’s muziek en imago in deze tijd. Haar bijnaam ‘White-ey’ sprak boekdelen; haar muziek en imago zouden te wit zijn.

Jason King, schrijver, muzikant en directeur van een onderdeel van NYU, legt het in een email naar blog Gawker als volgt uit:

“She wasn’t having guest rappers like Eric B., she wasn’t dressed in leather straps and doing street cred videos with Scorsese, she wasn’t singing about social injustice like JanetShe had zero street cred.”

Whitney reageerde hierop met het album I’m Your Baby Tonight dat duidelijk meer een R&B-sound had dan zijn voorgangers. De lyrics zijn qua thematiek en vorm nog wel vergelijkbaar met haar eerdere hits:

From the moment I saw you
I went outta my mind
Though I never believed in love at first sight

But you got a magic
That I just can’t explain

Well, you got a, you got a way
That you’re making me feel
I can do, I can do anything for you, baby

I’ll be down for you, baby
Lay all my cards out tonight
Just call on me, baby
I’ll be there in a hurry
It’s your move, so baby

Baby, decide

Whatever you want from me
I’m giving you everything
I’m your baby tonight
You’ve given me ecstasy

You are my fantasy
I’m your baby tonight
I’m Your Baby Tonight – Whitney Houston

Het album I’m Your Baby Tonight verkocht veel minder goed dan de eerste twee en behaalde ‘enkel’ een nummer 3 positie in de pop charts, maar het werd wel nummer 2 in de R&B-hitlijsten en werd veelvuldig gedraaid op de zwarte radiostations. Alle muziek die ze hierna uitbracht, volgde deze muzikale lijn. Haar muziek werd nooit meer zo wit en ‘poppy’ als de liedjes op de eerste twee albums.

2. Star Sprangled Banner – U.S.A. National Anthem 1991

De nummer 2 in dit lijstje is voor het Amerikaanse volkslied. Vreemd in een Top 5 over Whitney Houston? Nee hoor, in 1991 werd ze namelijk gevraagd om de Star Sprangled Banner te zingen tijdens de Super Bowl XXV en ze maakte er zo’n vrijzinnige, eigen versie van, dat ze het nationale lied min of meer toe-eigende.

En nog steeds is haar impact merkbaar. In de latere Superbowl-edities lieten artiesten als Beyoncé en Lady Gaga zich waarschijnlijk inspireren door Whitney’s vernieuwende compositie. En misschien nog wel bijzonderder: er wordt gezegd dat de zangeres de publieke opinie over het volkslied voor altijd veranderde.

Ten tijde van het sportevent in januari 1991, was de Golfoorlog op een hoogtepunt en dat was in Amerika én in het Tampa Stadium waar de Superbowl plaatsvond goed voelbaar. Filmmaker Kevin MacDonald, de man achter de documentaire Whitney, legt tijdens een persconferentie uit dat het volkslied tot die tijd niet graag werd gezongen door de Afro-Amerikaanse gemeenschap. Het oorspronkelijke strijdlied riep voor hen eerder associaties op van onderdrukking van hun voorvaderen dan trots voor hun land. Whitney veranderde dit door in de laatste zin veel nadruk te leggen op het woord ‘free’.

Oh! thus be it ever, when freemen shall stand
Between their loved home and the war’s desolation!
Blest with victory and peace, may the heav’n rescued land
Praise the Power that hath made and preserved us a nation.
Then conquer we must, when our cause it is just,
And this be our motto: “In God is our trust.”
And the star-spangled banner in triumph shall wave
O’er the land of the free and the home of the brave!
Star Sprangled Banner – Whitney Houston

Er wordt wel gezegd dat Whitney Amerika hiermee verenigde. En volgens Whitney’s tante, Pat Houston, was dat ook precies haar bedoeling! Op de eerdergenoemde persconferentie zegt ze dat Whitney niet echt politiek-minded was, maar dat ze graag iets betekenisvols wilde doen in de tijd waarin het land verbondenheid keihard nodig had.

Ze bracht de Star Sprangled Banner uit als single en behaalde er een 20e plaats in de Billboard Hot 100 mee. De opbrengsten hiervan doneerde ze aan goede doelen die de betrokken militairen en hun families steunden.

Vlak na 9/11 bracht ze het liedje opnieuw uit en toen behaalde het de 6e positie in de charts. Whitney is hiermee de enige artiest die het volkslied de Top 10 in wist te krijgen. Deze keer gingen de opbrengsten naar de brandweermannen en slachtoffers van de terroristische aanslagen.

1. I Will Always Love You (The Bodyguard Original Soundtrack Album, 1992)

De nummer 1 in dit lijstje kán niet anders dan Whitney’s grootste hit I Will Always Love You zijn, het ultieme hoogtepunt van haar succes. Het werd de leadsingle van de soundtrack voor de film The Bodyguard, waarin zij en Kevin Costner de hoofdrollen speelden.

Eigenlijk zou Whitney What Becomes Of The Broken Hearted coveren voor de film, maar toen bleek dat dit liedje een jaar eerder al gebruikt was in een andere film, stelde Costner I Will Always Love You voor – een cover van Dolly Parton.

Dolly Parton schreef het voor haar ontdekker en mentor Porter Wagoner, toen zij haar carrière zonder hem besloot voort te zetten. In The Bodyguard heeft het liedje een meer romantische betekenis.

Whitney speelt in de film de super succesvolle zangeres/actrice Rachel Marron, die last krijgt van een stalker. Kevin Costner speelt Frank Farmer, een voormalig Secret Service Agent die haar beschermt als haar bodyguard. Ze worden verliefd, maar Frank wil geen relatie omdat hij denkt dat het hem minder goed in staat stelt om zijn werk te doen.

Na een heldhaftige redding tijdens de Oscar-ceremonie is het gevaar geweken en gaat Frank verder naar zijn volgende klus. Wanneer Rachel in het vliegtuig bij hem vandaan gaat, realiseert ze zich dat de liefde toch wel heel sterk is en hoor je I Will Always Love You.

If I should stay
I would only be in your way
So I’ll go but I know
I’ll think of you every step of the way

And I will always love you
I will always love you
You
My darling, you

Bittersweet memories
That is all I’m taking with me
So good-bye
Please don’t cry
We both know I’m not what you, you need

 And I will always love you
I will always love you
You
I Will Always Love You – Whitney Houston

In een interview uit 2012 vertel Kevin Costner dat hij heel hard zijn best heeft gedaan om het eerste couplet een a capella-uitvoering te laten zijn:

When you want to tell somebody that you love them in song, there’s no braver way to do it than without music. There’s a subconscious thing that goes ‘wow’, this person’s going to make sure that I hear every word, they’re not going to cloud it with this or that. It’s like I’m making a statement.”

In de documentaire Whitney legt hij uit dat Rachel niet alleen een statement maakte over haar liefde in de film, maar dat Whitney dat ook deed voor de emancipatie van Afro Amerikanen in het Amerika van 1992. Volgens Costner was het feit dat Whitney als zwarte vrouw zo’n hoofdrol speelde in een Hollywood film van grote betekenis in die tijd. Iets dat werd bezegeld door hun indrukwekkende kus aan het einde van de film.

De kus tussen de zwarte superster en blanke bodyguard sprak boekdelen en gezien het grote succes van de film over de hele wereld, zou je kunnen concluderen dat het heeft bijgedragen aan de gelijkwaardigheid van blank en zwart in culturele uitingen en daarmee in de algemene publieke opinie.

Psychological torture

Maar de monsterhit kent ook slachtoffers! In oktober 1992 werd een 20-jarige vrouw veroordeeld tot 7 dagen gevangenisstraf, omdat ze I Will Always Love You elke dag, de hele dag, op maximaal volume draaide. Haar buren noemen het in de documentaire Whitney “psychological torture”.

Whitney was Every Woman

Als je naar bovenstaande lyrics kijkt, zie je op het eerste gezicht zoete liefdesliedjes waarin Whitney zich nogal afhankelijk van haar geliefde opstelt. Ik durf niet te zeggen dat de gekozen liedjes representatief zijn voor haar hele repertoire, maar als dat het geval is, is het niet de inhoud van haar liedjes waarmee ze een verschil heeft gemaakt.

Maatschappelijke impact had ze door haar carrière in het algemeen en het optreden tijdens de Superbowl en het statement dat ze maakte met The Bodyguard in het bijzonder. Ze maakte niet zozeer het verschil met de lyrics, maar met wie ze als persoon was en het feit dat ze deed wat ze deed. Ze mag dan veel kritiek gekregen hebben, de indrukwekkende verkoopaantallen laten zien dat ze desondanks tijdenlang massaal omarmd werd.

In de minder succesvolle fasen van haar carrière was ze vaak mikpunt van spot en tijdens haar laatste tour smulde de roddelpers van haar heftige stemproblemen. Nu ik iets meer over haar te weten ben gekomen, kan ik dit fatale einde wat beter begrijpen en heb ik nog meer respect voor wat ze de wereld naliet. Whitney was every woman en dat is wat mij betreft al een hele prestatie op zich.

Ben jij bij de Whitney Tribute van Glennis Grace in AFAS Live? Enjoy!

Verder lezen

Ben je ook benieuwd naar het verhaal van de huidige supersterren Beyoncé en Lady Gaga? Ook onderzochten we het ijzersterke statement dat Aretha Franklin maakte met Respect. Check de links!

Volg ons

Vaker dit soort artikelen lezen? Volg ons op FacebookInstagram of schrijf je in voor de maandelijkse News Flash! (No worries, no spam! 😇).


– Saving All My Love is written by Gerry Goffin / Michael Masser © Sony/ATV Music Publishing LLC, Universal Music Publishing Group, BMG Rights Management, 1985.
– I Wanna Dance with Somebody (Who Loves Me) is written by George Merrill / Shannon Rubicam © Universal Music Publishing Group, BMG Rights Management, 1987.
– I’m Your Baby Tonight is written by Antonio Reid / Kenneth Babyface Edmonds © Sony/ATV Music Publishing LLC, Warner/Chappell Music, Inc, Karen Schauben Publishing Administration, 1990.
– The Star Spangled Banner (Super Bowl XXV) is written by David L Brunner / Francis Scott Key (pd) © Concord Music Publishing LLC.
– I Will Always Love You is written by Dolly Parton, 1992.